Dit blauwgrijze afzettingsgesteente wordt gekenmerkt door de vele fossielen van met name schelpen, slakken en sponzen. Het is een kalksteensoort.

De meest bekende hardsteen komt uit België, voornamelijk uit Henegouwen en de Ardennen. Daar wordt het in de volksmond ook wel 'petit granit' genoemd omdat dit gesteente zo hard en 'dicht' is. 

Dezelfde aardlaag waaruit de Belgische hardsteen wordt gewonnen komt, ondergronds honderden kilometers verderop, in Ierland weer boven. De Ierse hardsteen, gewonnen in o.a. Kilkenny en Carlow, is iets fijner van structuur en de fossielen zijn wat kleiner en gelijkmatiger verdeeld.

Spreekt men over Chinese of Indische hardsteen dan heeft men het over een geheel andere steen van beduidend mindere kwaliteit welke dan ook voor veel minder toepassingen geschikt is.